Rosalind Franklin aún no obtiene el reconocimiento que merece por su descubrimiento de ADN

Rosalind Franklin aún no obtiene el reconocimiento que merece por su descubrimiento de ADN

 

Visitar el Institut Curie en París recientemente me hizo pensar en la falta de famosas ganadoras del Premio Nobel en ciencias (excepto Marie Curie). El mundo celebró con acierto la increíble vida y los logros de Stephen Hawking cuando murió el mes pasado. Sin embargo, el reciente 60 aniversario de otro científico brillante que tampoco ganó un Premio Nobel pero que resultó ser una mujer pasó prácticamente desapercibido.

Rosalind Franklin murió el 16 de abril de 1958 a la tierna edad de 37 años, pero empacó al menos dos vidas de ciencia de alta calidad en su carrera. En los años transcurridos desde su muerte, ha ganado reconocimiento entre los científicos por su investigación sobre la estructura molecular del carbón, los virus y, más notablemente, el ADN. Pero la fama más amplia ha permanecido esquiva.

Sus imágenes de difracción de rayos X del ADN permitieron a Francis Crick y James Watson de la Universidad de Cambridge identificar la estructura de doble hélice de la molécula, sobre la cual escribieron en un artículo publicado hace 65 años el 25 de abril de 1953. Sin embargo, solo Crick, Watson y Franklin su colega Maurice Wilkins recibió el Premio Nobel de Fisiología o Medicina en 1962 por el descubrimiento.

Hawking nunca recibió un Premio Nobel principalmente porque su descubrimiento seminal en 1974 de que los agujeros negros pueden emitir radiación era completamente teórico, y el Comité Nobel tiende a favorecer a los experimentalistas sobre los teóricos. En contraste, el trabajo de Franklin nunca podría ser acusado de carecer de rigor experimental. De hecho, su insistencia en datos robustos y cuidadosamente recopilados a expensas de construir modelos científicos tal vez socavó sus posibilidades de recibir el título de descubridora del «secreto de la vida». Sin embargo, el Comité Nobel eligió honrar a Crick y Watson por su modelo teórico.

Lo que finalmente la descalificó para recibir el Nobel fue su muerte cuatro años antes, ya que los Nobel solo pueden destinarse a personas que están vivas para recogerlos. Pero creo que incluso si Franklin hubiera vivido, el Comité Nobel todavía habría otorgado el premio a Crick, Watson y Wilkins.

Pasado por alto

Para empezar, la historia estaba en contra de ella. La última científica que recibió un Nobel antes de este punto fue Gerty Cori en 1947 y ella fue la tercera, siguiendo a Curie y su hija Irene. Aunque más mujeres científicas ganaron el premio más adelante en la década de 1960, el ambiente prevaleciente del día aún discriminaba a las mujeres. Incluso en 1974, el científico irlandés que descubrió los púlsares de radio, Jocelyn Bell Burnell, fue pasado por alto para el Premio Nobel de Física a favor de su supervisor masculino.

Franklin experimentó el sexismo de la ciencia de primera mano. Se graduó de la Universidad de Cambridge en 1941 cuando todavía no se reconocía a las mujeres como miembros de pleno derecho de la universidad o tenían derecho a un título. También tuvo que protestar contra un salario más bajo en comparación con sus colegas masculinos y su falta de promoción, incluso cuando estaba publicando trabajos en las principales revistas científicas.

La política de poder de las rivalidades y alianzas profesionales también estaban en juego. La imagen clave que reveló la estructura de doble hélice del ADN, conocida como «Fotografía 51», fue tomada por Franklin y su estudiante de doctorado Raymond Gosling en el King’s College London en mayo de 1952. El colega de su Rey, Maurice Wilkins, mostró esta imagen icónica a Watson en Cambridge sin el conocimiento o consentimiento de Franklin. Watson y Crick también obtuvieron acceso a un informe de King que Franklin había ayudado a preparar, que contenía información experimental adicional que Crick reconoció de manera crucial como la última pieza del rompecabezas. El hecho de que Franklin se mudó de King’s al menos respetado Birkbeck College en 1953 probablemente tampoco ayudó a su causa.

A pesar de todo esto, no tengo dudas de que si Franklin hubiera vivido, eventualmente se habría convertido en la segunda mujer británica en ganar un Premio Nobel en 1982 por su investigación sobre virus y estructuras de proteínas de cristal nucleico. En su ausencia, el premio de química fue para Aaron Klug, su aprendiz que hizo tanto para restaurar su reputación en los años posteriores a su muerte.

Fotografía 51 Wikimedia Commons

Además de su trabajo sobre el ADN, Franklin demostró que la molécula de ARN relacionada se formó en una sola cadena en lugar de una doble hélice. También demostró a través de su elegante cristalografía de rayos X que las proteínas del virus del mosaico del tabaco formó un tubo hueco espiral con ARN envuelto alrededor de él. Irónicamente, esto confirmó la hipótesis del tubo espiral que James Watson había presentado a principios de la década de 1950. Este elegante trabajo fue un precursor de la investigación sobre el virus de la polio, que Klug completó después de su muerte y publicó en su memoria.

 La inscripción que se compuso para su lápida en el cementerio de Willesden en Londres dice: «Sus investigaciones y descubrimientos sobre los virus siguen siendo de beneficio duradero para la humanidad».

Fuente: http://www.iflscience.com

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