Lo que pensamos que sabíamos acerca del dolor en el cerebro puede estar equivocado.

Estudio sobre personas que no pueden sentir dolor sugiere que la forma en que observamos las respuestas al dolor en el cerebro puede estar equivocado

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¿Qué es el dolor? Pregunte a un poeta y ellos pueden decirle el tormento interminable del amor verdadero, pero pregunte a un científico y ellos probablemente lucharán para dar una respuesta directa. Esto se debe a que un nuevo estudio recientemente puso en duda una teoría de hace tiempo sobre la naturaleza del dolor conocida como “matriz del dolor”. Según la teoría, la “matriz del dolor” es un patrón de actividad cerebral que se cree es un indicador confiable para dolor. Sin embargo, el estudio encontró que la matriz todavía existía en los pacientes nacidos sin una sensación del dolor – sugiriendo que la matriz simplemente responde a la atención- de los estímulos, independientemente de si o no el personal se siente realmente. 

Para el estudio, publicado en la revista en línea JAMA Neurology, los investigadores de la Universidad de Londres y la Universidad de Reading midieron la actividad cerebral en respuesta a dolorosas “pinchazos” en dos raros individuos nacidos sin la capacidad de sentir dolor, -comparables voluntarios sanos que podrían sentir dolor. Aunque los científicos esperaban ver diferentes respuestas de neuroimagen entre los dos grupos, los resultados mostraron que los voluntarios sin sensación de dolor mostraron el mismo patrón de actividad cerebral que los voluntarios sanos. 

Si bien estos hallazgos pueden no significar mucho para el  promedio, para los científicos podría poner en tela de juicio una teoría fundamental sobre cómo los humanos perciben el dolor. La matriz de dolor, también conocida como el centro de dolor del cerebro, es un patrón de actividad cerebral ampliamente considerado como el marcador de dolor en los seres humanos. De acuerdo con un comunicado de prensa, esta teoría de la matriz del dolor es tan ampliamente aceptada en la comunidad científica que incluso se ha utilizado en la investigación para rechazar la idea de que el rechazo social o el esfuerzo mental puede causar dolor físico real. 

“Al probar a las personas sin sensación de dolor, podemos descartar categóricamente que estas son respuestas específicas del dolor”, explicó el autor principal, el Dr. Tim Salomons, en un comunicado. “Estas personas aún conservan todos los otros sentidos, incluyendo el toque no doloroso, por lo que la actividad cerebral que ha sido denominada la” matriz del dolor “es probable que representan estos sentidos en lugar de toque real. 

El equipo en su lugar cree que el patrón del cerebro de la matriz del dolor puede ser simplemente una respuesta a las respuestas que capturan la atención, independientemente de si los individuos sienten algún dolor real. Si bien esta no es la primera vez que se cuestiona la autenticidad de la matriz del dolor, los hallazgos subrayan la necesidad de entender que la correlación no implica automáticamente la causalidad. 

“Cada estudiante de ciencia sabe que la correlación no implica causalidad, y no debemos olvidar esto cuando interpretamos los escáneres cerebrales”, dice el autor principal John Wood en un comunicado. 

Encontrar los verdaderos orígenes del dolor sería muy útil para el desarrollo de fármacos utilizados en personas que sufren de dolor crónico. Millones de estadounidenses sufren de dolor crónico por año, pero no hay cura para la enfermedad. Además, aunque los analgésicos opioides siguen siendo una forma eficaz de combatir el dolor moderado a severo, estos fármacos son altamente adictivos y se citan en gran medida como la razón de la actual epidemia de adicción a los opiáceos en los Estados Unidos. 

Por esta razón, comprender cómo las sensaciones del dolor se interpretan en nuestros cerebros podría ser el primer paso hacia encontrar una manera diferente de combatir el dolor. Sin embargo, Wood explicó que por ahora, los orígenes verdaderos del dolor en el cerebro permanecen esquivos. 

Fuente: Salomons TV, Iannetti GD, Liang M, Wood JN. La “matriz del dolor” en individuos sin dolor. JAMA Neurología. 2016 

Corrección: Esta historia ha sido corregida para mostrar que la investigación fue realizada por el University College de Londres y la Universidad de Reading.

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