Columnas de agua del océano del satélite Europa encontradas por la nave espacial muerta de la NASA

Columnas de agua del océano del satélite Europa encontradas por la nave espacial muerta de la NASA

 

Los científicos han realizado un descubrimiento innovador de una pluma de agua en la luna de Júpiter Europa, escondida en datos de hace décadas de la nave espacial Galileo de la NASA. Y podría tener implicaciones importantes en la búsqueda de la vida.

En un artículo publicado en Nature Astronomy, un equipo dirigido por Xianzhe Jia de la Universidad de Michigan describió cómo volvieron a analizar los datos de la misión Galileo, que orbitó alrededor de Júpiter de 1995 a 2003.

Y descubrieron que el 16 de diciembre de 1997 la nave espacial parecía haber volado directamente a través de una pluma sobre Europa, expulsada de un supuesto océano bajo su superficie helada. Esto corrobora los hallazgos anteriores del Telescopio Espacial Hubble que sugieren que Europa está expulsando plumas.

“Consideramos esto como una evidencia muy convincente de que Europa posee plumas”, dijo Jia a IFLScience. “Creemos que la nave ha atravesado una pluma propiamente dicha”.

Durante este sobrevuelo (llamado E12), la nave espacial sobrevoló Europa a una altitud de aproximadamente 125 millas (200 kilómetros). Los datos muestran que dos de sus instrumentos midieron un pico en el campo magnético y la densidad del plasma durante aproximadamente tres minutos.

Galileo se estrelló a propósito en Júpiter en 2003 para finalizar la misión. NASA / JPL-Caltech

Se cree que esta espiga es consistente con una pluma que viene de la luna. A medida que el agua fuera expulsada de la superficie, tendría gotitas y material que variaría en tamaño desde las moléculas hasta los granos de polvo. Estos se ionizan a medida que viajan al espacio, convirtiéndose en partículas cargadas conocidas como plasma.

El plasma también puede afectar el campo magnético, lo que significa que Galileo podría hacer dos detecciones de esta pluma entrante de material de sus dos instrumentos. Con una simulación por computadora, el equipo pudo demostrar que los picos que vieron eran probablemente el resultado de una pluma. E incluso podrían calcular su tamaño.

“Estimamos el tamaño observando cuánto tiempo estuvo la señal en los datos y conociendo la velocidad de la nave espacial”, dijo Jia. “Fue quizás de 1.000 kilómetros [620 millas] de ancho”.

Hubble ha encontrado previamente evidencia de penachos. NASA / JPL-Caltech

Cuando se realizó la detección por primera vez, los científicos no estaban seguros de lo que estaban viendo. No fue hasta años después que descubrimos penachos en la luna de Saturno, Encelado, y el Hubble no vio las plumas de Europa hasta los años 2010. Entonces esa idea era muy nueva.

“Se podría decir que es una falta de pensamiento fuera de la caja”, dijo William Kurth de la Universidad de Iowa, uno de los científicos en la misión Galileo y coautor de este último documento, a IFLScience. “Pero, por otro lado, si hubiéramos hecho un punto de partida, creo que incluso yo mismo hubiera pensado que era altamente especulativo”.

De todos los sobrevuelos de Galileo, este parece ser el único en el que voló a través de una pluma. Otro, E26 el 3 de enero de 2000 a una altura de 400 kilómetros (250 millas), también vio un pico. Pero duró solo unos segundos, y el equipo sugirió que probablemente este no era el resultado de una pluma.

Una de las cosas más intrigantes sobre el sobrevuelo E12 es la ubicación de la supuesta pluma. El equipo cree que provenía de una región cercana a un gran cráter en Europa llamado Pwyll Crater, que está justo al sur del ecuador de la luna. Y esta es una región similar a donde Hubble vio sus plumas antes.

Esto sugiere que hay algún tipo de “anomalía térmica” en esta área, señala Jia, de donde Europa emite penachos. No está claro por el momento cuán continuo es este proceso, y eso podría ser vital para los científicos en dos próximas misiones.

Algunos ven a Encelado como una mejor apuesta para la búsqueda de vida, ya que las plumas de su polo sur parecen ser continuas. Mientras que ese caso puede ser discutido, el hecho es que hay dos próximas misiones planeadas para Europa, y ninguna para Enceladus.

A principios de la década de 2020, la NASA planea enviar una misión a Europa llamada Europa Clipper. Esto realizará 45 sobrevuelos de la luna, muchos de los cuales estarán por debajo del paso E12 de Galileo. Si hay plumas allí, y con su instrumentación a bordo, Clipper podría muestrearlas directamente.

Una misión de la ESA también se dirige a Europa. Llamado Júpiter Icy Moons Explorer (JUICE), está previsto que se lance en 2022. De nuevo, tiene los instrumentos necesarios para muestrear directamente cualquier pluma que esté presente en Europa.

Por supuesto, ya tenemos una nave espacial en órbita alrededor de Júpiter, la nave espacial Juno de la NASA, pero esa misión está actualmente orbitando sobre los polos del gigante gaseoso y no puede estudiar Europa. No está claro en este momento si eso podría cambiar en el futuro.

“Hemos buscado que Juno busque plumas en Europa durante nuestra misión de referencia”, Scott Bolton del Instituto de Investigación del Suroeste en Texas, que no participó en este documento pero que estaba en el equipo original de Galileo y ahora es Investigador Principal en Juno, le dijo a IFLScience. “Todavía no hemos investigado el cambio de la órbita durante una misión extendida. Una misión extendida en Juno no comenzaría hasta 2022 “

La ubicación sospechosa de la pluma en Europa, Pwyll Crater. GeoHack / Wikimedia Commons

Se cree que el océano de Europa debajo de su superficie es enorme, con quizás más agua que la que hay en la Tierra. Acceder a él es difícil, sin embargo, ya que la luna está envuelta en una corteza helada de decenas de kilómetros de espesor.

Estas plumas proporcionan una forma de muestrear directamente el océano debajo sin enterrar debajo de la superficie. Aunque su proceso exacto de formación no está claro, se cree que las grietas en la superficie pueden abrirse y liberar ráfagas de agua en el espacio.

Y eso tiene todo tipo de implicaciones locas. Debido a que el interior de Europa, y otras lunas heladas como esta, pueden contener los ingredientes necesarios para la vida, incluyendo agua y energía en forma de calor. Si tienen respiraderos hidrotermales en el fondo del océano, como algunos sugieren, entonces estos podrían ser lugares privilegiados para que surja la vida.

“La ciencia obvia que se puede hacer es medir la composición de esa pluma, porque ciertamente será interesante saber si los ingredientes para la vida están en el agua que sale de esas plumas”, dijo Kurth.

“Europa podría enviar muestras de lo que hay en su océano directamente al espacio.

Fuente: http://www.iflscience.com

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